Coltán

Índice

  • 1 Usos del coltán
  • 2 Producción
  • 3 Problemas
  • 4 Soluciones

Usos del coltán

La principal aplicación del tántalo13 es crear condensadores en equipos electrónicos. La ventaja principal de este elemento en los condensadores es que tiene una alta eficiencia volumétrica, que permite reducir el tamaño, tiene una alta fiabilidad y estabilidad en un amplio rango de temperatura (-55 ºC a 125 ºC). Estas características hacen que los condensadores de otros materiales como la cerámica no puedan igualarlo. Sin salir de la electrónica, también se puede aplicar el tántalo para fabricar resistencias de alta potencia. Aparte de en electrónica, el consumo de tántalo se ha incrementado en las aleaciones de metal, en productos químicos y carburos. Las aleaciones metálicas que contienen tántalo, en niveles entre el 2 % y el 12 %, se utilizan en motores de aviones, en turbinas estáticas utilizadas para generar energía y en reactores nucleares. También es utilizado en acero quirúrgico así como para recubrir prótesis humanas, ya que no es reactivo ni es irritante para los tejidos corporales.14 Además, su resistencia y sus singulares propiedades físico-químicas le hacen privilegiado como futuro material de uso extraterrestre en la Estación Espacial Internacional y futuras plataformas y bases espaciales.15

Dentro de un teléfono inteligente podemos encontrar las siguientes aplicaciones para el tántalo:16

  • El tamaño de las baterías actuales ha disminuido drásticamente con respecto a las baterías de hace 10 años, gracias a la capacidad del tántalo de guardar una alta carga electrónica en volúmenes muy pequeños.
  • El óxido de tántalo sirve para elaborar lentes de cámara más finas y pequeñas.
  • El tántalo ayuda a mantener los materiales altamente conductores bajo control y ayuda a las señales a pasar rápidamente a través del dispositivo.
  • El microprocesador también posee tántalo, ya que actúa como una barrera para mantener la integridad de los transistores dentro del propio chip.

Por lo que respecta al niobio, éste se usa en aleaciones metálicas con aplicaciones en aeronáutica, aunque tiene otra propiedad muy interesante, la superconductividad, que permite crear electroimanes muy potentes que son usados en aparatos de resonancia magnética y en aceleradores de partículas.

Producción

En el año 2008, aproximadamente el 71% de la oferta mundial de tantalio provenía de material recién extraído, el 20% de reciclado y el resto de escoria de estaño e inventario.17 Los principales productores hasta el año 2009 de coltán eran Australia, Brasil,18 Canadá, la República Democrática del Congo y otros países africanos. El tantalio también se produce en Tailandia y Malasia, aunque no a partir de coltán, sino gracias a un subproducto de estaño.

Otros países como Arabia Saudí, Egipto, Uganda, Groenlandia, China, Mozambique, Reino Unido, Finlandia o Afganistán,19 podrían iniciar la explotación de futuras minas si prosperaran sus prospecciones en la búsqueda de coltán. En el año 2009, los gobierno de Colombia y Venezuela anunciaron el hallazgo de significativas reservas de coltán.20

Según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) la producción mundial de coltán se situó en 2013 en las 590 toneladas métricas de tantalio minadas, situándose como mayor productor Ruanda (150 t), seguida de Brasil (140 t), la República Democrática del Congo (110 t) y Canadá (50 t). Según la propia USGS, el pico de producción a nivel mundial se produjo en el año 2002 con 1470 toneladas métricas minadas. La agencia no incluía en sus estimaciones a China, Kazajistán o Rusia por la escasez e incertidumbre de los datos, a pesar de que estos países han incrementado notablemente la demanda de este material en los últimos años.21

Entre 1990 y 2009, Australia fue de manera indiscutible el mayor productor del mundo de coltán, con una cuota de producción que llegó al 75,9% (1995), sin embargo este país alcanzó su pico de producción en el año 2002 con unas 940 toneladas métricas minadas y en el año 2009 su producción fue menos de un 10% (81 t) de la producción del 2002, producción que en 2012 y 2013 bajó a cero. Brasil es desde 1990 el segundo mayor productor —con pico de producción en 1998, 310 toneladas métricas minadas—, aunque al contrario que Australia ha mantenido una cantidad de producción estable, aunque a la baja. Canadá fue durante la década de 1990 el tercer productor, aunque desde el siglo XXI ha sido superado, salvo excepciones, por la República Democrática del Congo, que, con altibajos, ha ido incrementando su producción hasta 110 toneladas métricas minadas en el año 2013 (estimaciones), lo que significó alrededor del 19% de la producción mundial de coltán.21 Estas cifras probablemente sean notablemente más altas, debido a que países fronterizos con el Congo, como Uganda o Ruanda, roban anualmente al país importantes cantidades de coltán, que exportan como si hubiera sido extraído en sus territorios

Problemas

Soldados congoleños en el año 2001, durante la Segunda Guerra del Congo, conflicto cuyo detonante (entre otros) fue la explotación y control de los yacimientos de coltán existentes en la República Democrática del Congo

La República Democrática del Congo posee el 80% de las reservas mundiales estimadas de coltán, según la opinión mayoritaria. Como este mineral está considerado como un recurso no renovable altamente estratégico, existe una guerra en el Congo desde 1998 por el control de los yacimientos. Según las Naciones Unidas, el Ejército Patriótico Ruandés ha montado una estructura para supervisar la actividad minera en el Congo y facilitar los contactos con los empresarios y clientes occidentales. Traslada el mineral a Ruanda donde es procesado antes de ser exportado. Los destinatarios finales son Estados Unidos, Alemania, Países Bajos, Bélgica y Kazajistán. Esta guerra, directamente relacionada con la explotación de este mineral, arroja un saldo de más de 5,5 millones de víctimas, lo que supone el mayor número de muertes desde la Segunda Guerra Mundial.

Ruanda y Uganda, han sido acusados en varios informes internacionales, del expolio y tráfico de estas riquezas minerales del Congo. Siendo varios países occidentales los principales beneficiarios, la ayuda económica y militar continúa durante el conflicto. Se firmaron planes de apoyo y cooperación entre Estados Unidos y estos dos países, los cuales además de enriquecerse con el tráfico del mineral, vieron cómo parte de sus deudas externas fueron canceladas y se los consideró como modelos de desarrollo económico de la región. Entre las empresas más importantes con intereses en la región, ha sido mencionada la American Mineral Fields, en la que George H. W. Bush, expresidente y padre del también expresidente estadounidense George W. Bush, tiene notables intereses.25 Durante los años transcurridos hasta hoy han disputado la guerra dos bandos: de un lado Ruanda, Uganda y Burundi, apoyados por EEUU y los créditos del FMI y el Banco Mundial, y del otro lado Angola, Namibia, Zimbabue, Chad y las milicias hutu y Mai Mai.26

La explotación del coltán, especialmente en Congo, ha ocasionado diversas polémicas sobre las posibles consecuencias a nivel social y ambiental. La explotación de este recurso ha alimentado conflictos armados entre facciones locales, apoyadas, en algunos casos, por gobiernos extranjeros como el de Uganda. Esto plantea un dilema moral similar al de la comercialización de diamantes de guerra. Otras preocupaciones derivadas de la extracción del coltán pasan por la explotación laboral de los trabajadores que participan en la misma o la destrucción de ecosistemas, pues los principales yacimientos coinciden con los hábitat de gorilas en peligro de extinción.

La ocupación ruandesa del este del Congo ha significado que la República Democrática del Congo haya sido incapaz de explotar este recurso en beneficio propio. Un informe reciente del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas ha reportado que una gran cantidad de este mineral está siendo explotado de forma ilegal y trasladado de contrabando a través de las fronteras por milicias de las vecinas Uganda, Burundi y Ruanda. Se estima que el ejército ruandés ha tenido un beneficio de como poco 250 millones de dólares en unos 18 meses de venta de coltán. Sin embargo, estas estimaciones son difíciles, puesto que Ruanda tiene sus propios depósitos de coltán, haciendo que el mineral adquirido mediante el contrabando sea difícil de identificar.

El contrabando de coltán también se ha identificado como la mayor fuente de ingresos para la ocupación militar del Congo. Debido a la creciente presión pública, algunos fabricantes de aparatos electrónicos han decidido dejar de lado esta zona del mundo como fuente de coltán, y dirigirse a otras fuentes.27 28

Los gobiernos de los tres países identificados por las Naciones Unidas como contrabandistas de coltán han negado estar involucrados. El periodista austriaco Klaus Werner ha documentado los vínculos entre compañías multinacionales y el tráfico ilegal, pues tas empresas financiarían a las guerrillas que trafican con el coltán.29

Soluciones

Un material descubierto hace relativamente poco es el grafeno. Aunque fue sintetizado por primera vez en 2004, no fue hasta 2010 que saltó a la fama cuando los investigadores Andréy Gueim y Konstantín Novosiólov recibieron el premio Nobel de física. Aún es muy temprano para poder decir que el grafeno sustituirá al coltán, pero entre las muchas propiedades que tiene este material algunas que son interesantes para nuestro caso es que tiene la capacidad de auto enfriarse, conduce la electricidad mejor que ningún otro metal conocido, es muy resistente, abundante y económico. Todas estas propiedades permitirán crear baterías mucho más duraderas. Se crearán ultracondensadores que pueden llegar a ser diez veces más duraderos y que se cargan en mucho menos tiempo. Según las previsiones, esto puede llegar a comercializarse en los próximos 5-10 años,30 por lo tanto, la principal aplicación del tántalo también se podrá llevar a cabo con grafeno.

VIDEO—>https://www.youtube.com/watch?v=qZweJyd2Yfo

Daniel Pernas Arias

Alejandro Abonjo Bouzas

Alejandro Figueiras Gago

Esta entrada foi publicada en RECURSOS. Garda o enlace permanente.

Deixa unha resposta